Plutón, el planeta de la discordia

AGO, 13, 2019 |

ESTATUS. Plutón es fruto de un gran avance en la exploración espacial. (NASA)

Redacción NATIONAL GEOGRAPHIC

El reputado astrónomo estadounidense Percival Lowell predijo la existencia del Planeta X más allá de la órbita de Neptuno, pero murió sin encontrarlo. Años después, el 18 de febrero de 1930, un joven astrónomo llamado Clyde Tombaugh advirtió un punto luminoso en la región espacial vaticinada, que, al contrario que las estrellas, cambiaba de posición al comparar las placas fotográficas tomadas en distintos días. Tombaugh había descubierto el noveno planeta del sistema solar. Lo denominaron Plutón por corresponderse con las iniciales de Percival Lowell y en referencia al dios romano del inframundo, capaz de volverse invisible.

No obstante, su estatus planetario tardó poco en cuestionarse. En los años noventa los astrónomos empezaron a hallar otros cuerpos celestes orbitando en la misma región del espacio que Plutón y constataron la existencia predicha del cinturón de Kuiper, un disco circunestelar repleto de objetos transneptunianos que hoy en día se cree que alberga cientos de miles de rocas heladas de más de 100 kilómetros de ancho y más de un billón de cometas.

Sin embargo, el cuerpo celeste que desató la discordia –como sugiere su nombre, que toma de la diosa griega– fue Eris, descubierto en 2005 en el cinturón de Kuiper. Con un tamaño similar a Plutón, fue presentado como el décimo planeta, pero pronto surgió la duda en la comunidad científica: ¿debían ampliar la lista de planetas del sistema solar o eliminar a Plutón? En 2006, la Unión Astronómica Internacional se inclinó por la segunda opción tras redefinir el concepto de planeta según tres criterios: primero, debe orbitar el Sol; segundo, debe ser suficientemente masivo como para que su propia gravedad le confiera una forma esférica, y tercero, su fuerza gravitatoria debe ser tal que despeje el entorno de su órbita de otros cuerpos celestes. Al no cumplir con el último requisito, Plutón, Eris y otros fueron incluidos dentro de una nueva categoría, la de los planetas enanos. A pesar del consenso, algunos astrónomos, como Alan Stern, de la misión New Horizons de la NASA, opinan que «esta definición crea un algoritmo impracticable para decidir qué es un planeta y qué no lo es», en parte porque el tercer criterio establece diferentes estándares a diferentes distancias del Sol: cuanto más lejos, más grande debe ser el planeta para despejar su zona.

Sea cual fuere la categoría –planeta o planeta enano–, el debate en torno al diminuto, lejano y gélido Plutón es fruto de un gran avance en la exploración espacial, que en menos de un siglo ha cambiado la concepción de nuestro vecindario cósmico y que denota el empeño del ser humano por entender el universo.

Más Noticias De Ciencia y tecnología

China prueba el aterrizador que enviará a Marte

| China llevó a cabo esta semana un ensayo del aterrizador que el año que viene realizará un viaje de siete meses al planeta Marte.

Alerta la NASA de sequía en selva amazónica

Sábado, 16 de noviembre de 2019 | | Las actividades humanas, como la quema de bosques para limpiar la tierra para la agricultura y el pastoreo, son responsables en gran medida de que la selva amazónica se esté secando.

NASA renombra el cuerpo cósmico más lejano

Viernes, 15 de noviembre de 2019 | | Ultima Thule, el cuerpo cósmico más lejano visitado por una nave espacial, ha sido oficialmente renombrado Arrokoth, o "cielo", en los idiomas nativos americanos Powhatan y Algonquian.

La dieta en Marte: lechuga y frijoles

Jueves, 14 de noviembre de 2019 | | Uno de los detalles que siempre ha llamado la atención de los astrónomos es la familiaridad que guarda el planeta Marte con la Tierra.

SpaceX lanza nueva constelación de satélites

Miércoles, 13 de noviembre de 2019 | | La compañía espacial estadounidense Space X lanzó el lunes el segundo grupo de sus minisatélites "Starlink", destinados a suministrar internet desde el espacio. 

Botellas de vino tinto enviadas al espacio

Martes, 12 de noviembre de 2019 | | La NASA envió 12 botellas de vino tinto a la Estación Espacial Internacional (EEI), con el fin de realizar un experimento científico que es catalogado como inusual.

La antigua Roma, crisol de migrantes

Lunes, 11 de noviembre de 2019 | | El análisis de 127 genomas de esqueletos de 12.000 años de antigüedad en la región de Roma muestran que la capital imperial estaba poblada por inmigrantes del Mediterráneo Oriental y Medio Oriente, según un estudio publicado en la revista Science. 

Hallan restos de mamuts en centro de México

Domingo, 10 de noviembre de 2019 | | Unos 800 huesos de al menos 14 mamuts, que habrían vivido hace más de 14.000 años, fueron hallados en el centro de México, informó el Instituto Nacional de Antropología e Historia (INAH).

Cómo nuestros ancestros empezaron a andar

Sábado, 09 de noviembre de 2019 | | El descubrimiento de fósiles de un mono desconocido, fechado de hace más de 11 millones de años, permite comprender mejor cómo nuestros ancestros empezaron a caminar, según un estudio publicado en la revista Nature.

La Voyager 2 llega al espacio interestelar

Viernes, 08 de noviembre de 2019 | | La sonda espacial Voyager 2, lanzada en 1977 desde el centro espacial de Cabo Cañaveral (EE.UU.) para estudiar planetas externos, ha salido del sistema solar y entrado en el espacio interestelar, también conocido por las siglas ISM.

Nivel del agua aumentará dramáticamente

Jueves, 07 de noviembre de 2019 | | Así como un buque que avanza a toda velocidad no puede detenerse rápidamente, el dramático aumento de los niveles de los océanos continuará aunque el mundo logre llevar a cero la emisión de gases de efecto invernadero para 2030.

Un fantasma en las Pléyades

Miércoles, 06 de noviembre de 2019 | | Esta fantasmagórica imagen muestra lo que puede suceder cuando una nube interestelar pasa demasiado cerca de una estrella.

Recargan un auto eléctrico en 10 minutos

Martes, 05 de noviembre de 2019 | | Diez minutos de carga para 320 kilómetros de autonomía: científicos en EEUU afirman que lograron un avance tecnológico que podría resolver una de las principales preocupaciones que rodean a los vehículos eléctricos.

Hallados 30 sarcófagos faraónicos decorados

Lunes, 04 de noviembre de 2019 | | Egipto ha presentado en sociedad a unos embajadores llegados de hace tres mil años.

Detectan cinco islas desconocidas en el Ártico

Domingo, 03 de noviembre de 2019 | | Tras una expedición realizada en la región del Ártico por la Sociedad Geográfica de Rusia y la Marina de Guerra rusa, se dio a conocer el descubrimiento de cinco nuevas islas que se encontraban ocultas bajo los glaciares.

Andrómeda devorará la Tierra en 4.000 millones de años

Sábado, 02 de noviembre de 2019 | | En 2018 un estudio publicado en Nature concluía que dentro de 10.000 millones de años el Sol se convertirá en una nebulosa que acabará engullendo la Tierra.

COLUMNISTAS